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Witsel, el inesperado central de Simeone que lleg de la mano de aquel agente clave en el fichaje de Futre en

  • Atlético Los reajustes mentales de Simeone para el Atlético ante una temporada peligrosa

Aunque no lo parezca, Paulo Futre y Axel Witsel tienen muchas cosas en común. Una de ellas, la más importante para el Atlético, posee nombre y apellidos: Luciano D’Onofrio.

En el verano de 1987, Jesús Gil se subió a un avión privado en compañía de un joven agente (32 años). Volaban hacia Oporto para reunirse con Pinto da Costa, que ya entonces era presidente del club blanquiazul, y cerrar el trato para llevar a Futre, el nombre de moda en Europa, al Vicente Calderón. Aquel representante era D’Onofrio. Tras sellar el acuerdo, ambos volaron a Milán, donde aguardaba noticias el crack portugués, y viajaron a Madrid en compañía de quien se convertiría en una leyenda del club. Su rostro luce esta temporada en el carnet de los socios de la entidad.

D’Onofrio, hijo de italianos que desembarcaron en Lieja, conoció a Axel Witsel hace dos décadas. Era vicepresidente del Standard de Lieja y Axel, un chaval convencido de que sería una estrella del fútbol mundial. Él sería vital en uno de los momentos más difíciles en la carrera del centrocampista. En agosto de 2009, tras una jugada fortuita, Witsel le rompió la tibia y el peroné al polaco Marcin Wasilewski, jugador del Anderlecht, gran rival del Standard. Aquello se convirtió en una cuestión de Estado en Bélgica y llevó a D’Onofrio a ser parte de una cumbre promovida desde arriba. Witsel no volvió a ser el mismo. Tras recibir amenazas, se fue al Benfica en 2011.

Desde hace tiempo, D’Onofrio es el representante de Axel y eso hizo más sencillo el asunto para el Atlético. La operación la trabajó personalmente Andrea Berta, pero fue su agente, al que conoce Miguel Ángel Gil desde aquel lejano episodio con Futre, quien ayudó a convencer al jugador de que su futuro pasaba por el Metropolitano. Hubo una llamada telefónica desde la zona noble rojiblanca, a través del teléfono de su agente, antes de organizar una comida en Madrid con él y su mujer. «Desde el primer momento pudimos comprobar que es una persona madura, familiar y responsable», le definen desde los despachos del club.

Los 16 millones de China

Esta tarde (19.30 horas), sobre el césped de Getafe, Witsel, de 33 años, vivirá su estreno oficial. Y, sorprendentemente, lo hará como tercer central, posición en la que ha brillado durante una pretemporada impecable. Su llegada era la respuesta a la salida de Héctor Herrera, para subir el caché de la medular, pero Simeone, a quien encandiló desde el primer día, vio algo más en él. En Turín, durante el último amistoso ante la Juventus, aparte de su asombrosa precisión en el pase, asfixió y amargó la tarde a Vlahovic. Y es que Axel, que sorprendió a todos con ese español que aprendió en el Zenit junto a Javi García (habla también francés, inglés, alemán y portugués) y ha hecho piña con Lemar y su compatriota Carrasco, ha ido absorbiendo cada indicación como un juvenil.

Axel Witsel, durante un entrenamiento con el Atlético.
Axel Witsel, durante un entrenamiento con el Atlético.ATLETICODEMADRID.COMMUNDO

Luis Suárez Arrones, hoy preparador físico del FC Lugano, le conoce bien. Ambos coincidieron en aquella inesperada y exótica aventura de 19 meses en el Tianjin Quanjian chino. Los 16 millones de euros por temporada que ofrecieron a Witsel, cuatro veces más de lo que recibía en San Petersburgo, fueron el motivo. «Axel es el novio perfecto que todas las madres quieren para su hija», bromea Luis desde el otro lado del teléfono con este diario. «A nivel profesional es top. Se cuida muchísimo, con una buena alimentación y un buen descanso. Es un tipo muy familiar (tiene tres hijos) y con unos hábitos deportivos excelentes», apunta en su análisis. «En China jugaba en la medular y a menudo solían enviarle patatas que, aparte de controlar, transformaba en balones que daban sentido al juego. A nivel defensivo da mucho equilibrio, es un jugador que a todo entrenador gusta tener siempre».

La influencia del fútbol sala

Witsel, que se inició como cierre en el fútbol sala por influencia de su padre, Thierry, nacido en Martinica y jugador profesional durante 12 años, se recuperó en tiempo récord de la rotura del tendón de Aquiles que sufrió en Dortmund, en enero de 2021. Fue capaz, contra pronóstico, de jugar la Eurocopa y ser titular en el combinado belga que dirige Roberto Martínez. Para Suárez Arrones, ni esa lesión ni sus 33 años son obstáculo alguno para ser una pieza clave en el dibujo de Simeone. «Para un jugador como él, en la posición que juega, donde rara vez desarrollará alta velocidad o sprint, el tendón de Aquiles apenas influye en su rendimiento. Y en su caso, con todo lo que se cuida y el puesto que ocupa, la edad tampoco será un problema».

Aunque físicamente no tiene nada que ver, su toque, colocación y visión de juego recuerda entre los aficionados a la de Tiago Mendes. «Axel no tiene un juego muy vistoso, pues rara vez se le ve regateando, pero construye y da equilibrio. Tiene un aspecto físico que llama mucho la atención por su pelo, sus ojos azules y ese puñado de tatuajes que esconde bajo la camiseta. Es casi perfecto en todo por cómo se comporta y cómo es en el vestuario», añade Suárez.

Hoy Axel Laurent Angel Lambert Witsel, simplemente Axel en el vestuario, con un año de contrato y un salario cercano a los seis millones, inicia su aventura con el Atlético. Lo hará como un pieza clave en el sistema rojiblanco. Igual que en su día lo fue Paulo Futre. Puede que, aunque no se parezcan ni en lo físico ni en lo futbolístico, ambos lleguen a tener aún más cosas en común.

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